CIENCIA

Nuevas herramientas para monitorizar la vida silvestre del Ártico

Los Sistemas Aéreos no Tripulados (UAS) son una herramienta cada vez más popular para los ecologistas de la vida silvestre, ya que permiten la adquisición de datos de alta calidad en poco tiempo.

Pero antes de que sean plenamente explotados en el Ártico, donde el trabajo de campo tradicional puede ser particularmente difícil, un equipo de investigación dirigido por científicos del Museo Americano de Historia Natural y de la Universidad de Dakota del Norte quiso averiguar cómo responde la vida silvestre a este nuevo método de recopilación de datos.

“En última instancia, las universidades son herramientas”, dijo Andrew Barnas, estudiante de doctorado en la Universidad de Dakota del Norte y autor principal de dos estudios publicados en las revistas Polar Biology y Ecology and Evolution. “Son simplemente una forma diferente de recopilar datos y por lo tanto nos permiten hacer y responder a diferentes preguntas ecológicas. Sin embargo, esto no significa que el UAS sea una solución perfecta para la recopilación de datos, ya que existen muchas incógnitas sobre la calidad de los datos recopilados y el posible impacto del UAS en la vida silvestre”.

Para responder a esta pregunta, los miembros del Proyecto de la Bahía de Hudson, un esfuerzo de un decenio para vigilar el medio ambiente de la parte occidental de la Bahía de Hudson, en el que participan biólogos de museos, realizaron una serie de estudios de osos polares y pequeños gansos de nieve que anidan en el Parque Nacional de Wapusk en Manitoba (Canadá).

Los investigadores seleccionaron al azar nidos de gansos y luego instalaron cámaras de vigilancia de video en el suelo para monitorizar la actividad de comportamiento durante los sobrevuelos de la UAS. Durante otra serie de vuelos de la Universidad de Ciencias Aplicadas, los científicos pudieron observar tres osos polares a diferentes altitudes. En ambos casos, el equipo de investigación registró el estado de alerta general de los animales: comportamientos como el barrido y el golpeteo de cabeza de los gansos y el “golpeteo de cabeza” de los osos.

Los investigadores observaron que los animales percibían en general el avión cuando volaba sobre sus cabezas, pero señalaron que los vuelos no parecían tener ningún impacto negativo en los osos o los gansos. Los estudios, publicados en Ecología y Evolución (gansos) el 25 de diciembre de 2019 y en Biología Polar (osos) el 22 de febrero de 2018, se encuentran entre los primeros pasos hacia el uso relativamente sin perturbaciones de los RAE para la investigación ecológica en el Ártico.

“Para comprender los efectos del cambio climático, que son particularmente relevantes en el Ártico, es importante entender cómo cambian las poblaciones y la distribución de las especies a lo largo del tiempo”, dijo Robert Rockwell, autor de ambos artículos e investigador asociado del Departamento de Zoología de Vertebrados del Museo. “A diferencia de otros métodos de estudio, como la marca, los aviones tripulados y la teledetección, los estudios basados en las escuelas técnicas tienen más sentido desde el punto de vista financiero y logístico, y también son más coherentes con los valores culturales de los habitantes del Ártico, al tiempo que reducen los riesgos físicos para los investigadores.

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